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3D Robotics穆诺茨:想要为无人机做个应用平台

2015-07-20 11:09:44来源:互联网

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7月20日消息,美国最大的商业无人机公司3D Robotics的联合创办人佐迪·穆诺茨(Jordi Munoz),欲为无人机打造相配套的琳琅满目的应用产品。

        “智能手机原本是为消费者市场打造的产品。而今,该品类已经开始向工业应用甚至医疗行业全面渗透,”穆诺茨说道。“同样的情况也将在无人机行业上演。”

到访3D Robotics位于圣地亚哥办公室的人们会发现,透过二楼南面的窗户,可以远眺提华纳,这是一座墨西哥城市,距离不到10英里,是穆诺茨的成长之地,3D Robotics的首座工厂也同样坐落于此。

8年前,时年19岁的穆诺茨首次接触无人机行业,他是一位自学成才的程序员,通过互联网掌握编程知识,并赢得了他自称的“谷歌博士”头衔。

他坚信,无人机行业正处在爆发前夜,潜力无限。

2009年,3D Robotics开始销售装在披萨馅饼盒中的乐高无人机套装玩具。首批40套在10分钟内即告售罄。今天,3D Robotics的产品已经扩大到7种不同型号,从售价550美元的DIY套装到5400美元的专业级设备,应有尽有。公司目前拥有超过350名员工,今年的销售额有望超过4000万美元。

穆诺茨表示,当人们找到在摄影和娱乐之外的用途时,无人机才得以真正起飞。他的意思是说,如同智能手机一样,开发者同样需要找到无人机领域的杀手应用。例如Facebook这类社交网络就出现在几乎每一台移动设备上。

为了推动无人机应用的发展,3D Robotics着手推出开发工具,帮助人们打造适用于任何无人机的应用。

探访无人机巢穴

3D Robotics现在的总部位于加利福尼亚州的伯克利。在那里,《连线》杂志前主编克里斯·安德森(Chris Anderson)作为公司CEO,执掌着日常的业务运营。

安德森于2012年离开《连线》杂志,致力于穆诺茨的无人机事业,两人最初是在网上认识的。

安德森知道,他的合伙人是一个充满远见的思想者,能够在头脑中清晰勾勒出无人机的未来前景。但在他们初次聊天时,穆诺茨并不知道对方的身份是科技行业知名杂志的负责人。穆诺茨只是简单地被安德森的社区网站“DIY无人机”所吸引。该网站最初设立的目的只是为了帮助无人机爱好者打造自己的设备。

穆诺茨回忆道,他似乎是第七个注册该网站的用户。随后,他在网站上展示了自己的原型项目,并且与其他狂热爱好者分享了自己的代码,包括利用任天堂Wii手柄改造而成的自动驾驶系统。2009年,安德森脑海中形成了更加清晰的思路,他打算在网络上销售更多DIY套件,而拉上穆诺茨无疑会让事情的进展更加有效率。其后的结果便是3D Robotics的诞生。

在位于圣地亚哥的一处仓库里,身着黑色T恤的3D Robotics员工正在巨大的设备前生产无人机,该产品由超过6个电机组成,随附其他3D打印的管线。在设备后面,有一处巨大的矩形场地,四周被黑色的网包围,用于在室内测试无人机。

面对老板的到来,3D Robotics的员工向他展示了正在设计中的一款产品,这是一种可以帮助铺设网线,向用户提供超高速互联网络连接的产品。穆诺茨惊讶于无人机的尺寸,拿在手上掂量。

“它就和看上去一样重,”穆诺茨笑着说道。对于大多数人来说,这种尺寸的设备可能重达数百磅。而对于穆诺茨来说,他完全理解无人机在过去10年的发展,他手中的这款无人机大约重45磅,虽然还是较公司的标准产品重了10倍不止。

“我都不知道他们在设计这个,”穆诺茨边说边走向仓库的一角,那是用来存放产成品的区域。

3D Robotics是一个相当讲求实际的初创公司,至少从圣地亚哥的办公室观察不禁让人得出这种结论。没有免费食物提供,你也无法找到可供小憩一会儿的休息场所,也没有穿梭通勤巴士。仓库的上层被改造成游戏室,脚下铺设了硬木地板,但空空荡荡的室内只有几个乒乓球台,一面开放的墙壁可以眺望到仓库的地面。穆诺茨表示,他们仍然没有时间重新设计这里的布局。

穆诺茨坚持离开圣地亚哥,前往伯克利,因为他想与自己的家庭近距离相处,而且后者是他成长的地方。随着安德森与其他人在3D Robotics执掌了更为重要的任务,穆诺茨便将关注重点放在了新技术和功能方面,他希望让无人机的功能更加强大,同时降低成本。

“我不认为无人机就应该局限于物流配送以及摄影方面,”穆诺茨说道。他将无人机的未来用途通过目前层出不穷的各类智能手机组件进行了类比。例如,智能手机摄像头最初的功用仅仅局限于像传统相机一样拍照,而今,配合加速计或陀螺仪这类传感器,摄像头可以发挥测量的功用。此外,其还可以帮助软件观测环境并进行测绘。

穆诺茨表示,两者之间拥有惊人的相似性。

无人机门槛的降低

将智能手机拿来与无人机相比非常形象。“无人机”一词现在泛指无人驾驶甚至可以自主飞行的航空器,更像是外星飞船而非上世纪八、九十年代的遥控飞机。

无人机的流行部分得益于智能手机的普及。现在,几乎每台智能手机都内置了包括GPS以及摄像头在内的各种组件。在苹果、三星和其他厂商的激烈竞争下,手机正变得更快、更纤薄,同时性能更加强大。

如今的许多无人机都可以通过智能手机应用控制自如。

15年前,如果不花上数千美元,且在没有专业人员帮助的情况下,人们很难买到足够的计算机零部件,组装成一架可以遥控的飞行器。而今,消费级无人机市场呈爆炸性发展态势。据高盛估算,今年的无人机市场规模约为14亿美元,而到了2017年,这一数字将是目前的3倍,这显然不是爱好者就可以支撑的规模。包括好莱坞电影工业、不动产开发到建筑设计,各行各业都在想办法利用这些配备了高清摄像头的飞行机器人,要么改进自己的业务流程,要么帮助自己向用户提供别具一格的服务。同时,无人机的价格也在稳步下降。

“在过去,陀螺仪的价格在5000至10000美元,”穆诺茨说道。“最便宜的也至少要300美元。没有这个部件,无人机无法飞行。今天,人们只需花费50美元,就可以从亚马逊上买到配备了陀螺仪以及其他必备零部件的无人机,且在空中能够稳定飞行。”

“这些零部件在过去被视作军工科技,而现在你可以在家电连锁超市中轻松买到,”安德森在2013年出版的《外交政策》杂志中写道。“我从未看见技术的进步如今天这般迅速。在我看来,每个人口袋里似乎都有一台超级计算机。”

不但这些被用来操纵无人机的智能手机和平板电脑应用得到了进一步提高,维护和升级无人机也变得更为容易。这进一步为范围更加广阔的消费者敞开了大门。

“计算机的奇妙性就在于它们通过软件解决了复杂的数学问题,”穆诺茨说道。他进一步补充道,在后智能手机时代,无人机得以迅速流行的原因不仅在于费用的下降,而且是因为如今的无人机突然间变得“更加健壮、更加易于维修、且更易于操控”。

相比一架通过复杂马达驱动的直升机,公司于5月推出的售价1000美元、重量仅为3.3磅的3DR Solo简直就是一个工程奇迹。

“人类无法同时操控4部电机”,穆诺茨在谈到标准四轴飞行器设计时说道。这种无人机的设计方式取代了用在消费级航空飞行器上的传统设计。得益于各类传感器、摄像头以及其他智能手机技术的兴起,结合稳定算法、运动检测以及GPS,一架像Solo这样的无人机可以在短时间内做好升空准备。

不同于公司最大的竞争对手——来自中国的大疆以及法国的Parrot,3D Robotics对自己的大部分软件采取了开源政策,任何人都可以下载、使用和修改它们。公司同时还向人们提供了相应的工具与移动应用,帮助他们开发自己的无人机软件以及更好的理解和利用无人机产生的数据改进飞行性能。

当然,要想达到大疆那样的规模,3D Robotics还有很长的路要走。依据高盛的数据,这家来自中国的公司成立于2006年,目前在全世界拥有大约3000名员工,控制了全球无人机市场70%左右的份额。

在易于操控的精灵系列无人机的帮助下,大疆在今年有望实现10亿美元的销售收入。这些产品以优雅的白色机身以及像苹果一样的外观而著称,同时也是醉酒驾驶的飞行员想要闯入白宫的首选设备。

3D Robotics想要继续培育和促进开源社区的发展,这是公司诞生之初的根基,他们希望创造出每个人都可以使用的无人机和应用平台,无论是菜鸟还是精通软件技术的飞行员。

“也许,就在一、两年时间内,我们就能够推出一款无人机,无论你的相关知识多么缺乏,无论你的醉酒程度有多么严重,”穆诺茨强调,“你都无法让它坠毁!”

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